Qu’appelle-t-on système solaire?

Dans notre galaxie, il ne représente qu’un point lumineux de rien du tout parmi ces milliards d’étoiles. Mais vu de la Terre, on a l’impression que c’est tout ce qui nous entoure…Mais venons-en au vif du sujet: qu’est ce qu’un système solaire?

C’est un système composé d’une (ou plusieurs) étoiles autour de laquelle gravite des corps célestes qui peuvent être des planètes et des petits corps tels que des astéroïdes, des objets glacés, des comètes, des météorites ou de la poussière interplanétaire.

Le nôtre est composé de huit planètes, dans l’ordre de la plus proche à la moins proche du soleil: Mercure, Vénus, la Terre, Mars, Jupiter, Saturne, Uranus et Neptune), de tous leurs satellites et de cinq planètes naines (Cérès, Éris, Pluton, Makemake et Haumea).

Entre les orbites de Mars et Jupiter, on a la Ceinture d’Astéroïde qui est une région du système solaire contenant la majeure partie des orbites des astéroïdes connus. Au delà de l’orbite de Neptune se trouve une autre ceinture d’astéroïdes : celle de Kuiper; c’est une zone en forme d’anneaux  similaire à la Ceinture d’Astéroïdes, mais plus étendue, 20 fois plus large et de 20 à 200 fois plus massive.

Comme la première, elle est principalement composée de petits corps célestes et d’au moins trois planètes naines: Pluton, Makemake et Haumea. La première ceinture d’astéroïdes est principalement composée de corps rocheux et métalliques tandis que les objets de la ceinture de Kuiper sont majoritairement constitués de composés volatils gelés comme le méthane, l’ammoniac ou l’eau.

Depuis la découverte du premier objet en 1992, plus de mille autres objets ont été identifiés dans la ceinture de Kuiper qui contiendrait plus de 70 000 corps de plus de 100 km de diamètre. Elle serait le principal réservoir des comètes périodiques dont la période de révolution est inférieure à 200 ans. Éris est le plus grand objet connu de cette dernière.

La ceinture de Kuiper ne doit pas être confondue avec le nuage d’Oort, zone encore théorique et supposée être mille fois plus éloignée. Les objets de la ceinture de Kuiper, ainsi que les objets épars et tout membre potentiel des nuages de Hills et d’Oort, sont collectivement nommés objets transneptuniens.

Au-delà de cette ceinture se trouve un disque d’objets épars, nommé suivant la théorie avancée par Jan Oort, le nuage d’Oort à 0.8 année-lumières du soleil.  La limite du système solaire est l’héliopause; c’est la limite où les vents solaires deviennent plus faibles que les vent galactiques.

Remarque : pour les autres systèmes solaires, on parlera plutôt de système extrasolaire ou de système stellaire.

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