Saturne, sixième planète du système solaire

C’est la deuxième plus grande après Jupiter. Cette géante gazeuse possède un diamètre 9.5 fois supérieur à celui de la Terre. Au moins 53 satellites orbitent autour, Titan étant le plus grand.

Cette planète a la forme d’un sphéroïde oblate; elle a la particularité d’être aplatie aux pôles et renflée à l’équateur. Ses diamètres équatoriaux (120 536 km )et polaires (110 449 km) diffèrent de près de 10 %.

Saturne a une masse volumique moyenne inférieure à celle de l’eau (0,69 g/cm³). Autrement dit si on avait un océan suffisamment grand pour contenir la planète, celle-ci flotterait.
Toutefois il y a d’énorme disparités dans la répartition de la masse à l’intérieur: son atmosphère est essentiellement composée d’hydrogène à 93,2 % (gaz le plus léger) et d‘hélium à 6.7% tandis que son noyau est plus dense que l‘eau.

Sa structure interne serait similaire à celle de Jupiter, avec un noyau rocheux de silicates et de fer, entouré d’une couche d’hydrogène métallique, puis d’hydrogène liquide, puis bien sur d’hydrogène gazeux.

Saturne est surtout connu pour ses anneaux qui sont un des spectacles les plus remarquables du système solaire et qui constituent sa caractéristique principale.

Sa température à la surface varie de -139 et -189°C. La gravité est de 10.44, soit légèrement plus forte que celle de la Terre. Sa taille équivaut à 760 fois notre planète, mais avec une faible masse volumique, est à peine 95 fois plus massive.

La période de rotation ou jour sidéral est de 10 heures et 47 minutes, et la période de révolution est de 29 années et 165 jours terrestres.
La distance autour du soleil varie entre 1339 et 1504 millions de kilomètres. Avec notre planète celle-ci varie entre 1200 et 1650 millions de kilomètres.

Plusieurs satellites ont été envoyé dans l’espace pour explorer cette géante gazeuse, au cours du siècle dernier. Mais la sonde la plus importante et intéressante est sans doute celle de Cassini-Huygens qui a décollé le 15 octobre 1997 aux U.S.A, sur une fusée de l’armée de l’air des États-Unis. Arrivé à destination le 1er juillet 2004, elle s’est placée en orbite autour de la planète.


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